La producción global de Acero Inoxidable y los Abrasivos

La producción global de Acero Inoxidable y los Abrasivos

La producción mundial de acero inoxidable ha experimentado una fuerte tendencia al alza, lo que a su vez tiene implicaciones positivas para la industria de los abrasivos. En este artículo examinamos más de cerca algunos de los factores que han impulsado este incremento de la demanda.

¿Qué es el Acero Inoxidable?

El acero inoxidable fue fabricado por primera vez en 1913 por Harry Brearley. En la industria de los abrasivos, el acero inoxidable se denomina a veces inox (forma corta de la palabra francesa inoxydable) y es una aleación de acero con un contenido mínimo de cromo del 10,5%. El cromo es lo que aporta al acero inoxidable su carácter de durabilidad y resistencia a la corrosión al producir una fina capa "pasiva" de óxido en su superficie.

Producción de Acero Inoxidable

En 2018, la producción de acero inoxidable superó los 50,5 millones de toneladas, lo que representa un crecimiento adicional del 5% respecto al 2017. Es más, su producción se ha duplicado en la última década. A continuación, analizamos algunos de los factores que podrían haber causado esta tendencia creciente y que influirán en la producción futura.

 

1. Aumento de la población mundial

Quizás el factor más general y que influye en la producción y utilización del acero inoxidable es el aumento de la población mundial. Observa cualquier elemento hecho por el hombre a lo largo del tiempo y podrás comprobar que contiene componentes de acero inoxidable. En consecuencia, conforme la población aumenta, la demanda de estos elementos también aumentará.

 

Construcción

El acero inoxidable es un material atractivo para proyectos de construcción debido a su longevidad, resistencia a la corrosión, propiedades higiénicas y actualmente, su precio relativamente bajo. La necesidad de construir hospitales, escuelas, aeropuertos, casas y centros comerciales, por ejemplo, hace que exista una continua demanda de este metal.

  • Solo durante el siglo XX, la población ha pasado de 1.650 millones a 6.000 millones.
  • En 1970 había aproximadamente la mitad de personas en el mundo que en la actualidad. 
  • La población mundial está creciendo en torno a algo más del 1% anual.

 

http://www.worldometers.info/world-population/

Debido a las presiones ambientales, la industria de la construcción ha adoptado varias estrategias para reducir las emisiones, una de las cuales incluye el aumento del uso de materiales más sostenibles, como la madera. En última instancia, este aumento también se relaciona con un aumento en la producción de fijaciones de acero inoxidable para asegurar que estos materiales estén bien fijados dentro del edificio.

Producción de alimentos

En la producción de alimentos, el acero inoxidable es uno de los materiales más utilizados. La leche, la cerveza, el vino y los refrescos se preparan y almacenan utilizando equipos de acero inoxidable. También las superficies de cocina y los cubiertos se fabrican en su mayor parte con este metal. A medida que la población crezca, se deduce naturalmente que la necesidad de preparación de alimentos seguirá esa tendencia al alza y aumentará la demanda de productos de acero inoxidable. Por otro lado, cabe señalar que los mercados de cerveza artesanal de Europa Occidental y Norteamérica están en pleno auge y que el sector de la restauración experimentará un importante crecimiento durante 2019.

Fuente: Food Service Industry Forecast 2019.

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Infraestructuras 

Una consideración adicional es la inversión en proyectos de infraestructura que los gobiernos de todo el mundo tienen que hacer para apoyar esta expansión de la población humana. En el Reino Unido, por ejemplo, el proyecto HS2 (High Speed 2) es uno en el que los componentes de acero inoxidable estarán omnipresentes. De los sistemas de salida de emergencia hasta los portaequipajes internos. Se necesitará acero inoxidable en los marcos de las ventanas del vagón y en los pasamanos de las escaleras de las estaciones de tren. Y cada uno de estos artículos precisará de productos abrasivos para su fabricación.

 

 

Acabado de una barandilla de acero inoxidable 

Como se puede comprobar en este vídeo, se requiere de una determinada cantidad de abrasivos y procesos diferentes para terminar un artículo antes de que se pueda utilizar comercialmente. La disponibilidad de acero comercial y, posteriormente, de artículos fabricados, influye directamente en la industria de los abrasivos en su conjunto.

En relación con el aumento de la población antes comentado, más seres humanos requerirán más hospitales. Desde los paneles del ascensor hasta el bisturí más preciso del cirujano, están fabricados con acero inoxidable, sólo que con acabados y composiciones químicas muy diferentes. Los diferentes acabados influyen sobre las propiedades del metal de manera drástica; y estos acabados dependen de los abrasivos utilizados.

Impulsada por el envejecimiento de la población, especialmente por la generación del "baby boom", se espera que aumente la demanda de implantes ortopédicos, como las prótesis de cadera y rodilla. Sólo en los EE.UU., las cifras han superado recientemente el millón de operaciones, es decir, se han triplicado en un período de 15 años. El acero inoxidable sigue siendo uno de los metales más rentables y de uso común para las prótesis de cadera. Especialmente en el caso de las juntas metal sobre metal, la baja resistencia es absolutamente esencial para evitar que la junta se desgaste demasiado rápido. Por lo tanto, es obligatorio un acabado superficial extremadamente liso. Es un caso similar al acero que se utiliza en los quirófanos; para lograr la superficie ultra suave e inhibidora de bacterias deseada, el electro pulido es el proceso más adecuado.

 

 

2. Gusto por lo moderno

Otro factor destacado en la producción de acero inoxidable podría ser un cambio en los gustos de diseño. Las líneas limpias que proporciona el acero inoxidable se han puesto de moda y, en consecuencia, ha habido una mayor demanda en los últimos 5 años.

Arquitectura

El revestimiento metálico en edificios está siendo ampliamente adoptado por algunos de los principales arquitectos del mundo, y no sólo en funcionales proyectos industriales, también en construcciones modernas y corporativa, donde la estética del material es de vital importancia para el cliente. El acabado de la superficie de estos revestimientos metálicos, como dijo una revista de arquitectura, “es casi tan importante como la selección del metal en sí". Desde el cepillado hasta el abrillantado, los productos abrasivos Norton se utilizan en la vanguardia del acabado del acero inoxidable.

 

Diseño de interiores

Cada vez más, el acero inoxidable está siendo seleccionado por el constructor de casas y el diseñador de interiores para el interior de los hogares. Los apartamentos de lujo suelen tener la misma combinación de cristal y acero inoxidable por el que optan los altos cargos en las empresas, un aspecto urbano que desde hace algún tiempo es sinónimo de estilo contemporáneo. La demanda de electrodomésticos de acero inoxidable negro en particular, se ha consolidado. El atractivo puede ser obvio, en un mundo donde la gente tiene menos tiempo para limpiar y mantener su vivienda, el acero inoxidable negro ofrece una combinación de estilo duradero, practicidad y durabilidad. El acabado de superficies por cepillado con su característico efecto lineal diagonal, sigue siendo el acabado clásico en los electrodomésticos de cocina. Este efecto se consigue con una banda de lija grano 120-180 seguida de una banda bear-tex muy fina, trabajando en una dirección para crear el efecto de la línea.

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3. Enfoque sostenible

Mientras el mundo continúa buscando soluciones para contribuir a un mundo más sostenible, casi todas las tecnologías propuestas dependerán, de alguna manera, del acero. Los parques eólicos, los paneles solares y las tuberías geotérmicas contienen una proporción significativa de acero inoxidable.

De hecho, el acero inoxidable está sustituyendo a muchos materiales en la construcción de energías renovables y tecnologías de sostenibilidad debido a su bajo coste de mantenimiento y al valor residual al final de su vida útil. El material de desecho es 100% reciclable. La durabilidad y los requisitos mínimos de mantenimiento asociados con el acero inoxidable también lo convierten en una buena opción desde un punto de vista práctico, especialmente en el caso de los parques eólicos marinos, donde el agua de mar corrosiva daña la mayoría de los demás materiales y las reparaciones son a menudo difíciles y costosas de realizar.

 

4. La industria de Automoción

Cada año hay más coches en las carreteras del mundo y la tasa de producción supera con creces la de desguace. Como el acero inoxidable aparece en los sistemas de tubos de escape, la producción de estos componentes en la fabricación de automóviles está intrínsecamente ligada a la disponibilidad y al precio del acero inoxidable en todo el mundo.

Sistemas de tubo de escape para automóviles

La superficie interna del tubo de escape de un coche está expuesta a altas temperaturas y a gases corrosivos, mientras que el lado externo está abierto a las condiciones de la carretera y a elementos como la humedad y la sal. El acero inoxidable proporciona una opción de material rentable y convenientemente inerte para los tubos de escape de los vehículos. Los dos tipos principales de acero inoxidable utilizados son el 304 y el 409. La aleación 304 contiene un mayor porcentaje de cromo y níquel, lo que la hace más cara pero mucho más resistente al óxido.

Estaciones de carga para vehículos eléctricos 

El incremento de los coches eléctricos (EV) muestra claros indicios de perpetuarse en el futuro. Este crecimiento supone una necesidad apremiante de poblar la vasta red mundial de carreteras con estaciones de recarga de estos vehículos. Por ofrecer algunos datos, la red ChargePoint es el sistema de estaciones de carga más grande del mundo. Las máquinas que forman esta red las fabrica el mayor proveedor del Reino Unido: BP Chargemaster - una carcasa de acero inoxidable con un chasis con paneles de polímero RIM. Como tal, la demanda de acero inoxidable para abastecer a los 6 millones de estaciones de EV propuestas (y los abrasivos necesarios para su acabado) parece que va a ser un área de crecimiento en los próximos años.

 

Cómo afecta todo esto al mundo de los abrasivos

En casi todos estos casos, el acero inoxidable requerirá al menos un proceso abrasivo para su acabado antes de ser utilizado en el mundo real. Por ejemplo, cada una de las soldaduras en acero inoxidable requiere cierto grado de rectificado y acabado. Por lo tanto, y como ya hemos analizado, es probable que esta demanda global de productos de acero inoxidable sea un elemento clave para nuestros productos abrasivos. Además, a medida que las tecnologías actuales de acero inoxidable mejoren y se desarrollen otras nuevas, se mantendrá la necesidad de abrasivos nuevos y cada vez más eficientes. En Saint-Gobain Abrasivos, nos tomamos muy en serio nuestra posición como líder mundial e innovador en la industria de los abrasivos y estamos invirtiendo constantemente en el desarrollo de la próxima generación de soluciones industriales.

 

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